Selena [1997]

31 mar 2015

Selena’s opening sequence greatly showcases the movie’s best assets: enjoyable music (a disco medley in this particular scene) and Jennifer Lopez brisk performance. Gregory Nava directed this pop extravaganza a couple of years before the biggest Latino stars (Ricky Martin, Enrique Iglesias, Christina Aguilera and even J-Lo herself) stormed the US music scene.

Selena Quintanilla’s life is told in such a soap-opera style that most of the audience will have the impression that the late Tejano superstar was nothing less than a saint. Some big critics, like Leslie Rigoulot and Stephen Holden from The New York Times immediately noticed this fact (“she has been beatified”, wrote Rigoulot in her review of the film).

However, sometimes fiction isn’t far away from reality: everyone who knew Selena says what a sweetheart she was, and most of her fans still remember her as a great example of overcoming any kind of obstacles. 

After the Houston Astrodome stunning sequence, the movie goes back to the early 60’s, in a time when Selena’s father (Panchito Gómez) formed a band called Los Dinos. They had no good luck though, as they were rejected by both the audience and music businessmen in a very humiliating way. 

The young Selena is played by Rebecca Lee Meza with great spirit. She had to deal with her grouchy though very loving father Abraham (Edward James Olmos) who virtually forced her to sing in a renewed version of Los Dinos, alongside her siblings A.B. Quintanilla (Jacob Vargas) and Suzette (Jackie Guerra). Her mother, Marcella (Constance Marie) becomes her best friend and fully supports every one of her choices, even when this meant to fight against her husband’s stubborn personality.

The road to fame was very hard, but finally they succeeded big time in the late 80s, placing several hits on the Billboard Latin Singles charts, including their breakthrough track, Como La Flor (“Like a Flower”).

A lot of drama came along when Selena got romantically involved with the band’s new guitarist, Chris Pérez (Jon Seda). They developed a back and forth kind of relationship due to Abraham’s opposition to that romance. They eventually get married in secret and her father finally accepts Chris as a member of the family in a tearful, dramatic sequence.

Gregory Nava fully exploits every sentimental trick in the book to move the audience’s feelings. This worked like a charm as the movie was a blockbuster success. Even so, Jennifer Lopez delivers a compelling performance, proving why she’s one of the greatest show-women of all time. Lip-syncing to Selena’s recordings might be an easy job for any newcomer, but dancing like she does and putting on a great show requires a great amount of talent, and she achieves this job perfectly well. In all, Selena is also an extremely entertaining two-hour music video. 

Some critics cynically expressed that they lost count of the speeches of 'believing in yourself' during the movie. They were right too, and maybe this is the movie’s biggest flaw: instead of digging deeper on the Tejano star’s mindset and hidden feelings, the director (who is also the screenwriter) settles for a shallower version of the story. Obviously the goal was to preserve Selena’s legacy on screen in the nicest, cleanest way possible. 

Drama and fictionalized events aside, this film also shows why Selena is still relevant in popular culture: the eager girl who had to learn Spanish in order to sing cumbias, turned into an international  icon thanks to her unique talent and vision as a business woman. Her powerful mezzo-soprano voice (a quality seldom seen in today’s pop music) wasn’t that evident when singing Tejano tunes, but it really shines on songs like the Celine Dion-esque Dreaming of You, a soft ballad from her English debut album, and the one that is repeatedly playing during her death scene. Is there anything sadder than this on the big screen?

Yolanda Saldivar, played by the talented Lupe Ontiveros, is portrayed as a double-faced, obsessed fan who became the manager of some of the singer's projects (the clothing line, for instance). Unfortunately Selena was kind of naïve in an enviroment full of wicked people.  However, the movie falls short in explaining Saldivar’s deeper motives to commit such an awful crime.

There is not an actual representation of the murder scene, only a brief recount of the aftermath with Selena’s family crying inconsolably over her senseless death. For her hardcore fans, watching this again on screen must be kind of unbearable. Again, there are no easy answers for so many important questions.

The movie ends with some clips of the real Selena Quintanilla while hundreds of fans pay tribute to the singer holding pictures of her and lit candles. 

Gregory Nava’s film was well received by critics and earned Jennifer Lopez a Golden Globe nomination for Best Actress, Comedy or Musical and also won three ALMA awards. Selena is a good effort and a very amusing experience.


Twenty years later the beloved singer is still very much alive in the hearts and minds of her millions of fans and that’s the best tribute of all.

March 31, 2015

USA, 1997
Distributed by Warner Bros
Produced by Abraham Quintanilla, Jr., Moctesuma Esparza, Robert Katz
Directed and written by Gregory Nava
Starring: Jennifer Lopez,  Edward James Olmos, Jon Seda, Constance Marie, Jacob Vargas, Lupe Ontiveros, Jackie Guerra, Rebecca Lee Meza, Pete Astudillo, Ricky Vela, Ruben Gonzalez
Cinematography: Edward Lachman
Music by Dave Grusin

31 mar 2015

Life of Pi [2012]

26 mar 2015

Ang Lee never settles for just directing a movie. Life of Pi is the best example of all, as he recreated Yann Martel’s book on the big screen with impeccable artistry. The 3D epic film is the ultimate result of the perfect marriage of technology and poetry. Yes, this is very much possible and we are all thankful for it.

The book was originally published in 2001 and it tells the story of a Hindu boy, Piscine Monitor Patel, named after a famous swimming pool in France. Tired of being bullied by his classmates, he later shortens his name to Pi, a clear reference to the Greek letter. 

Pi, now as an adult (Irrfan Khan) tells his story to Yann Martel, played by Rafe Spall. In his own words, he develops a special relationship with God and cultivates his spirituality as a young kid while never stops asking questions. So that, he becomes both a Christian and a Muslim, but never abandons Hinduism. Pi’s Father, Santosh (Adil Hussain), is a rationalist. He’s not happy at all with his son’s obsession with religion, so he encourages him to never accept anything without solid evidence.

The family of Pi includes an older brother, Ravi (played by Ayan Khan, Mohamed Abbas and Vibish Sivakumar) and his mother Gita (Tabu). They own a zoo and Pi became fascinated with all the animals living there. He takes care of every one of them almost as a loving father would do. One of those is a Bengal tiger named Richard Parker

One day, Pi realizes that life is not a fairy tale -like religion says- thanks to this spectacular creature: as he’s trying to feed Richard, his father abruptly stops him, as the tiger could have killed him within seconds.  Then he forces his son to watch how Richard kills a goat to prove his point. Nature is cruel and the boy learns this painful lesson, but he doesn’t give up on his faith. 

Later in the movie, the whole family leaves the country heading to Canada, but a violent storm hits the boat (Tsimtsum) and Pi finds himself adrift in a lifeboat alongside a zebra, a hyena, a female orangutan (Orange Juice) and the tiger. He witnesses with great horror how the hyena kills both the zebra and the orangutan. Moments later, Richard Parker slays the hyena. Now Pi is all by himself with him. He spends several days trying to survive, as Richard tries to devour him more than once. 

Eventually, Pi manages himself to tame the tiger. The creature that once represented the biggest threat to his life is now a beloved companion. They develope a weird, yet fascinating friendship. The young man, now 16 (Suraj Sharma), has enough time to watch and observe Richard in the middle of a thundering ocean.

One of the great messages of the film is the relativity of truth and how it is used for various purposes. The version that the audience sees on the screen is filled with anxiety, fear, poetry, hope and intense beauty. Ang Lee and his amazing team created sequences powerful enough to penetrate the soul of every moviegoer and make them wonder about life and death. How would you react if you were in a similar, desperate situation? 

The most haunting scene of Life of Pi epitomizes its message: one night Pi is completely exhausted and his mind play games with him. The ocean remains quiet and he sees Richard Parker staring at the stars. Suddenly, he asks him: “What do you see Richard Parker? Tell me what you do see”. Then the tiger gets mesmerized by the beauty of the ocean while dreamlike creatures come and go in an infinite dance. The unilateral dialogue is a tribute itself to the mystery of creation. 

If Richard Parker represents either Pi’s soul or consciousness, then he’s asking himself all these questions: What’s happening? How did I get here? What exactly am I paying attention to right now? Am I able to look beyond mere reality to alter the quantum field, and therefore my circumstances and whole life within this space and time? 
The movie’s sense of eternity reminds the audience that, no matter how rich, famous and beautiful we might be, someday we will only be mere dust, a small part of the whole universe whether at the bottom of the ocean or on the highest of mountains.

As human beings in this world though, we can’t afford to just sit here and wait for our final hour. Fortunately, neither the movie ends here: after an almost unbelievable episode on an island inhabited by thousand of meerkats, Pi is finally rescued as soon as the lifeboat reaches the coast of Mexico. According to his story, moments before the locals came to his aid, he said goodbye to his beloved friend, Richard Parker

The tiger didn’t even turn around to see Pi for the very last time: he just disappears into the jungle. But the memory of his only companion for 227 days will always be with him, as he tells Yann Martel with tears and emotion. 

However, Pi is pressured by the Japanese insurance agents to change his own version. He rewrites the story and says that in reality he was in the lifeboat with his mother, an injured sailor and the cook (Gérard Depardiu). They unfortunately killed each other, so he reached Mexico’s coast all by himself. This is the version they accept but then Yann Martel has the ultimate answer: he chooses the ‘tiger version’ because ‘a history with God is always better’.

The strong religious implication of such affirmation might sound naïve for some part of the audience. Be as it may, Pi used his personal faith to literally survive through the storm. 

Believing in the unseen can work miracles in anyone’s life, but here’s an important question: how many people are doing that? Are you using your personal faith and beliefs to improve your own condition and help others? Or are you spreading hate and intolerance disguised as faith? This has nothing to do with any kind of “God” or love, for instance. 

The movie has a –little bit sugarcoated- happy ending, with Pi introducing Martel to his family.  The remaining questions will be answered by the audience themselves, of course.

As any other great movie, Life of Pi has many different meanings. One of my favorites is the one related to some type of love often labeled as ‘corny’ and ‘useless’: the storyteller’s tears when he remembers his farewell to Richard Parker are a tribute to every one of those creatures we’ve fed and loved along our lives. Some of them are here and some are gone. Some of them even remain nameless, but all of them are part of our history. Maybe in another dimension we’ll meet them again, but that kind of love will always carry on. 

However, Life of Pi is not exactly Hachi: A Dog’s Tale (another wonderful film), so the meaning of that scene goes beyond mere tenderness: Pi was saying goodbye to his own fears and broken dreams. Richard Parker was the part of himself that kept him alive and got him stronger than ever. He (symbolically) disappears into the jungle and becomes part of the universe, like Orange Juice, the zebra and his own parents did. 


You will be the one to choose your favorite version of the story... but definitely a story full of faith, love and gratefulness will always be the best. 

Life of Pi,
USA, 2012
Fox 2000 Pictures,
Produced by Ang Lee, Gil Netter, David Womark
Distributed by 20th Century Fox
Based on the book written by Yann Martel
Directed by Ang Lee
Screenplay by David Magee
Starring: Suraj Sharma, Rafe Spall, Adil Hussain, Tabu, Vibish Sivakumar, Gérard Depardiu
Music by Mychael Danna
Cinematography: Claudio Miranda

March 26, 2015

26 mar 2015

Life of Pi [2012]

"Y entonces Richard Parker, aquel que me mantuvo vivo, desapareció para siempre de mi vida. Lloré como un niño, porque él me abandonó bruscamente y me rompió el corazón. Tengo que creer que había más en sus ojos que mi propio reflejo, lo sentí, aunque no pueda probarlo. Sé que es un tigre, pero hubiera querido decirle: gracias por salvar mi vida. Te amo.  Siempre estarás conmigo."

La principal cualidad de Ang Lee como director, probablemente sea hacer suya cada adaptación literaria de tal forma que pareciera él es el creador original del total de la obra. De esta forma, director y escritor (Yann Martel) se juntan en una perfecta alianza para dar lugar en esta ocasión a la extraordinaria película titulada Life of Pi.

Martel publicó su libro en el 2001. Tuvo que transcurrir más de una década para que sus personajes cobraran vida en un filme creado con tecnología 3D y también con una gran dosis de sentimiento y corazón. Pero lejos de caer en la afectación de este tipo de historias, lo visto en pantalla es poco menos que épico.

Piscine Molitor Patel (Irrfan Khan) narra su vida a Yann Martel, interpretado por Rafe Spall. La historia de su nombre es una de tantas peculiaridades y anécdotas fuera de lo común relativas a su vida: sus padres se lo adjudicaron como homenaje a una famosa piscina pública en Francia. Para evitar burlas y escarnio, él decide acortarlo. Así nace un personaje con vida propia: Pi (en alusión a la constante matemática). 

Luego de esta cómica explicación, la primera parte de la película muestra a un muy joven Pi (Ayush Tandon) explorando su espiritualidad por medio de preguntas, investigación e introspección. A tan temprana edad se conforma con las explicaciones místicas que sus mayores religiosos le brindan (“Dios se convirtió en humano para que pudiéramos entenderlo”, dice el sacerdote del pueblo, al que el niño acude para encontrar respuestas). Criado como hindú, se convierte también al Islam y al Catolicismo/Cristianismo.

Tal transformación no es del agrado de su padre Santosh (Adil  Hussain), quien es racionalista y pretende educar a sus hijos bajo la premisa de no aceptar ninguna creencia ciegamente sin antes cuestionarla. Pero Pi tiene otras ideas en mente y su conciencia le dicta rendir tributo a lo místico y abstracto. 

La familia del niño, la que también incluye a su hermosa madre Gita (Tabu) y a un hermano mayor, Ravi, interpretado por tres distintos actores en diferentes etapas (Ayan Khan, Mohamed Abbas y Vibish Sivakumar), posee un zoológico. La fascinación que Pi siente por los animales del mismo, representa una vocación natural en su persona. En más de un sentido, el joven hindú se convierte en el padre amoroso de todos y cada uno de ellos. 

A pesar de haber escrito un libro acerca de espiritualidad y misticismo, Yann Martel filtra también poderosos mensajes acerca de la brutalidad de la vida y naturaleza en su más cruel condición. El primero de ellos tiene lugar cuando Pi intenta alimentar -con rejas de por medio- a un imponente tigre de bengala llamado Richard Parker (cuyo nombre se debe a un error administrativo). 

Su padre llega justo a tiempo para evitar una tragedia, que en el menor de los casos podría haber dejado manco al niño. El señor entonces le da una cruel lección de vida a su hijo y ordena traer a una cabra, la cual  es asesinada y devorada por el felino.  Las creencias del niño contrastan con ese brutal acontecimiento, desprovisto de cualquier idea de “protección divina”. El curso de la naturaleza suele ser cruel y sangriento en algunas de sus manifestaciones y no necesita de ninguna otra explicación. 

Luego que el barco (Tsimtsum) donde se dirige junto a su familia para iniciar una nueva vida en Canadá naufraga debido a una tormenta, el joven  ahora de 16 años (Suraj Sharma) queda a la deriva en un bote salvavidas. De acuerdo con su relato, en el mismo se encuentran una hiena, un orangután (Orange Juice), una cebra y sorpresivamente, el tigre Richard Parker. Es aquí donde la historia se torna más fantasiosa, inverosímil e intrépida que nunca.

Uno de los grandes mensajes de Life of Pi es la relatividad de la verdad y la forma como ésta es utilizada para diversos fines. La versión que el espectador ve en pantalla está saturada de angustia, miedo, poesía, esperanza y también de una intensa belleza. Ang Lee se entrega al espectador como director para crear secuencias que penetran el alma de quien las aprecia y le hacen cuestionarse acerca de la vida, muerte y la forma como cada quien reaccionaría de encontrarse en una situación similar. 

El mismo joven que observa con infinita ternura la reacción de tristeza de Orange Juice al preguntarle dónde dejó a su pequeño, es el mismo que contempla con ojos desorbitados cómo la hiena asesina al indefenso orangután, luego de haber hecho lo mismo con la cebra. Estos violentos cambios de escenario lo obligan a pensar en su propia supervivencia de inmediato. Nuevamente, la naturaleza cobra sus víctimas y regresa a esos seres a su lugar original. Aún así, ellos son ya para siempre parte de la leyenda e historia de Pi, quien tiene que aprender a sobrevivir durante más de siete meses sólo en la compañía del tigre, luego que éste ultima a la hiena. 

Pi consigue domar al tigre, luego de un gran esfuerzo. En medio de su desesperación, se aferra a la esperanza de pisar tierra firme otra vez. Ang Lee pasa del humor a la contemplación fílmica: en un momento Pi expresa  su deseo de dominar a Richard Parker, para que la última comida de éste no sea un “escuálido joven hindú vegetariano de 16 años”. Pero más adelante, y con la ayuda del fotógrafo chileno Claudio Miranda, una escena de magnitud surrealista es creada para coronar este perfecto trabajo. 

En un mar en calma, Pi se encuentra agotado. Es de noche y Richard Parker está en la orilla del bote salvavidas y parece  contemplar las estrellas. De repente, el joven lo cuestiona: “Háblame…. Dime qué es lo que ves”. El majestuoso animal parece entenderlo, en un diálogo unilateral que rinde tributo a la raíz de la creación.

Si en la historia Richard Parker representa la conciencia de Pi, entonces es él mismo quién se pregunta todo esto. ¿Qué está pasando en ese justo momento? ¿Por qué llegué a este lugar? ¿Qué es lo que veo exactamente ahora? ¿Soy capaz de visualizar más allá de las apariencias para alterar mi realidad y por lo tanto mi vida en este tiempo y espacio? Estas preguntas se pierden en el fondo del mar, mientras el protagonista cree ver en su delirio a su familia y animales perdidos durante la tormenta. 

El sentido de eternidad de la secuencia recuerda al espectador que, no importa lo importantes o pequeños que seamos, no importa el dolor o la alegría que experimentemos, la única certeza que tenemos es que algún día también formaremos parte del todo absoluto, ya sea en lo alto de cualquier montaña, en tierra firme o quizás en el fondo del océano. 

Afortunadamente, la historia no concluye con ese mensaje. Life of Pi es también un himno al crecimiento personal y espiritual a través de la tragedia y los momentos más difíciles. El protagonista logra maravillas en su vida y se sobrepone a la pérdida, miedo y desesperanza experimentados cuando se encontraba a la deriva. 
Al ser rescatado en costas mexicanas, luego de una secuencia onírica que incluye una isla habitada por suricatos y plantas carnívoras, Pi se ve obligado a cambiar su versión de los hechos ante los agentes aseguradores del barco en el que viajaba. Obviamente, ninguno de ellos cree la historia de un joven sobreviviendo 227 días en el mar al lado de un tigre. Entonces él relata que fue su madre, el cocinero y un marinero budista quienes en realidad se encontraban con él, pero terminaron asesinándose unos a los otros. Aún cuando todo esto suena grotesco, es aceptado como verdadero por los agentes.

Yann Martel queda impactado luego de escuchar ambas historias. Finalmente, decide inclinarse por la primera, obedeciendo sus instintos de escritor. La idea transmitida al final del filme tiene bastante carga religiosa, nada recomendable para cualquier agnóstico o ateo militante: “una historia con Dios siempre es mejor”.  
El final feliz, con Pi presentando a Martel con su esposa e hijos, deja con un buen sabor de boca a la audiencia, pero tal vez sea demasiado convencional para un sector de la misma.  No obstante, lo convencional e incluso los lugares comunes pueden ser suficientemente encantadores. En ocasiones contribuyen a enriquecer la experiencia fílmica, una que puede cambiar y mejorar la vida de quien aprecia una película como esta. 

El lugar común en esta ocasión, tiene lugar durante la despedida de Pi y Richard Parker, apenas llegan a costas mexicanas. En medio de lágrimas, el caballero relata a Yann Martel la forma como el tigre, ya algo escuálido y débil, se pierde en medio de la selva sin  siquiera voltear a verlo. 

Esa despedida en silencio y el agradecimiento implícito en el corazón de Pi, simbolizan en gran medida el amor que sentimos por todos y cada uno de esos animales, algunos incluso sin nombre, que muchos de nosotros hemos alimentado. Los que se han ido, los que aún están. Los que ya pertenecen al infinito y los que vendrán. 

Tal vez no los recordemos a todos, pero con suficiente esperanza, algún día podremos reunirnos y disfrutar una vida perfecta, en otra dimensión. ¿No es eso acaso lo que todos deseamos en el fondo? Volver a experimentar el amor con los seres que más amamos. Y eso incluye no sólo a nuestra familia y amigos, sino a nuestros compañeros erróneamente llamados "no racionales". 

Aunque esta no haya sido la intención primordial del director y escritor, tal vez sea una magnífica manera de interpretar ese adiós plasmado gracias a la imaginación de Yann Martel y al talento de Ang Lee.
Aún así, el concepto va mucho más allá: esta fue la manera en la que el adolescente le dice también adiós a sus miedos y a sus más grandes batallas. El mejor homenaje para su amigo fue construir una vida digna, libre de odio, prejuicios y juicios innecesarios.


Life of Pi también tiene una lección que derrite algunos prejuicios ateístas, pero no necesariamente fortalece el dogma religioso: en un contexto muy puro, la fuerza que la fe otorga puede transformar una vida. Puede lograr que una persona rompa todas las paredes y dome a cualquier océano embravecido. 
Intelectualmente, es totalmente correcto negar todo aquello que no se percibe con los cinco sentidos. Pero es de verdaderos valientes escribir una historia creyendo en aquello que no se ve. 
Marzo 26, 2015
Life of Pi,
Estados Unidos, 2012
Fox 2000 Pictures
Producida por Gil Netter, Ang Lee y David Womark
Distribuida por 20th Century Fox
Basada en el libro de Yann Martel
Adaptación cinematográfica: David Magee
Dirigida por Ang Lee
Estelarizada por: Suraj Sharma, Rafe Spall, Tabu, Adil Hussain, Vibish Sivakumar y Gérard Depardiu
Música: Mychael Danna
Fotografía: Claudio Miranda